R&D als motor van innovatie, en omgekeerd

PETER BONNE

In de wereld van de kartografie, of mapping, werd begin jaren 70 met optisch-mechanische toestellen gewerkt. De digitale toekomst was nog ver weg, maar de eerste stappen werden reeds gezet. Wat vandaag evident is, was toen heel complex en vergde een intensief en long-term engagement.

Technologie heeft sindsdien een enorme vlucht genomen. Het long-term engagement is echter nog steeds aanwezig: als kmo is R&D nog steeds de rode draad. Voor de toepasbaarheid van de onderzoeken moet enerzijds op lange termijn nagedacht worden over disruptieve ideeën en game-changers, anderzijds moet het bedrijf permanent vernieuwend kunnen zijn.

Attitude-aanpassing

Als kmo kun je in Vlaanderen wel rekenen op enige overheidssteun, al gaan de grote sommen subsidies telkens weer naar de Imecs en VITO’s van deze wereld. Ook is er weinig controle op de concurrentieverstoring die daarbij kan optreden. Het lijkt mij niet de taak van een overheid om zelf aan R&D te doen, maar wel om aan te moedigen en diezelfde technologieën ook te omarmen door zichzelf als eerste koper aan te bieden.

In ons vakgebied moeten we helaas vaststellen dat we een zeer conservatief Vlaanderen ontmoeten. Steden en bedrijven in het buitenland met een omzet groter dan ons BNP maken daar echter geen punt van. Vlaanderen, en dan vooral de overheden, moeten deze attitude dringend opzijzetten om de Vlaamse bedrijven ook lokaal de ademruimte te geven: R&D en innovatie zijn reeds risicovolle ondernemingen – daarbij tegelijkertijd het buitenland veroveren is extra moeilijk.

Een permanente stroom van nieuwe ideeën, brainstorming en innovatie, is de enige weg om de tand des tijds te overleven.

Heel positief is de algemene tendens van de laatste jaren dat er effectief op innovatie en R&D wordt ingezet. Jongeren worden aangespoord om een startup te lanceren en kunnen daarbij veel hulp krijgen. Dat is uiterst belangrijk voor onze economie. Maar vernieuwende ideeën zitten niet enkel in start-ups. Gelukkig is nu ook de scale-up ontdekt, bedrijven waar al wat body in zit en toch fris en vernieuwend denken en handelen.

Durven innoveren

Innovatief zijn moet je vooral durven. Want immers, de vogel die in een kooi is geboren, denkt dat vliegen een ziekte is. Dus leren vliegen is niet enkel een straffe realisatie, maar je moet het eerst durven denken. Disney zei ooit: ‘Eerst moet je dromen, zie dan of het mogelijk is.” Vandaag noemen we dat thinking out of the box. Die attitude is essentieel.

Als we vandaag een softwarehuis zijn, gespecialiseerd in 3D-mapping solutions en met globale uitstraling, dan kon dat enkel dankzij de jarenlange inspanningen en risico’s die genomen werden in R&D. Zonder de R&D waren onze toepassingen nu verouderd. Een permanente stroom van nieuwe ideeën, brainstorming en innovatie, doorspekt met grondige vak- en marktkennis, is de enige weg om de tand des tijds te overleven, en toekomstperspectieven voor bedrijf en medewerkers gaaf te houden. Dat laatste bereik je echter niet door R&D, maar wel met een topteam. Wat mij betreft is dat belangrijker dan de R&D zelf.