Lies Mertens
Milieu

3/6. Lies Mertens: “Een handtas is een blanco canvas”

22.06.2022
door Amaryllis De Bast

Lies Mertens startte vier jaar geleden met haar modelabel ‘Lies Mertens’. Ze ontwerpt handtassen die duurzaam en authentiek zijn. Het merk is volop in ontwikkeling en er staan talloze nieuwe projecten op de planning. 

“Ik verhuisde drie jaar geleden naar Brussel, omdat ik meer afstand wilde creëren tussen mijn huis en werkplek in Antwerpen. Mensen vinden dat een onlogische keuze, maar dat deed me echt deugd”, vertelt Lies. 

Ze doet haar eigen ding, want dat is wat werkt voor haar. “Ik luister niet naar marketingbedrijven en hun strategieën, omdat ik dan vastloop. Vanaf het moment dat ik de laatste trends volg, stop ik met mezelf te onderscheiden van anderen.” Maar hoe is ze met dit alles begonnen?

Lees verder onder de aflevering.

Als je naar haar handtassen kijkt, zou je kunnen stellen dat deze eerder ‘strak’ van aard zijn. Ze legt uit dat ze ontwerpt vanuit haar buikgevoel. “Ik ben heel visueel en intuïtief, wat ervoor zorgt dat mensen me soms niet begrijpen. Een handtas is een blanco canvas waarmee je alle kanten kunt uitgaan.” Als marketingbedrijven vragen wat haar doelgroep is, of voor wie ze haar handtassen maakt, heeft Lies daar niet echt een antwoord op. “Ik wil daar net geen etiket op plakken en het voor iedereen toegankelijk houden. Jonge mensen, en ook oude mensen. Sobere mensen, en ook creatieve mensen.” 

The rest is history

In het middelbaar volgde ze aso, maar als ze hierop terugkijkt had ze toen al kunst willen doen. Uiteindelijk koos ze voor de richting graphic design, waar ze het theoretische denken ontwikkelde en leerde hoe het creatieve proces in elkaar stak. “Daar heb ik tot op vandaag heel veel aan, maar ik miste de kennis over hoe je deze theoretische ideeën omzette naar een praktische uitvoering.” Daarom ging ze cultuurmanagement studeren, maar ook daar vond ze niet wat ze zocht. “Ik ben dan met avondlessen lederbewerking begonnen als hobby. Een vriendin nam foto’s van de handtassen, en die plaatste ik op mijn website. Plots wilde iedereen die handtassen kopen.” And the rest is history.

Veganistisch leer

Lies hecht belang aan duurzame materialen en processen, al is dat niet altijd even haalbaar. “Mensen vinden het raar dat ik mijn tassen maak uit leder. Het leder dat ik gebruik is van Europees slachtafval, dus het is een manier van recycleren. Zolang de mens vlees eet, is er leder op overschot en dan is het beter om dat te benutten.” Toch is ze volop met verschillende materialen aan het experimenteren, zoals appelleer en veganistisch leer dat gemaakt wordt van de residuen van druiven uit de wijnbouw, zijnde de pitjes en velletjes. “Mijn team en ik checken welke stof handig te bewerken is, en geven dat door aan het bedrijf. Zo leren zij ook wat werkt voor klanten, wat bijdraagt aan de innovaties van de toekomst”, legt Lies uit. 

Lies Mertens

Ik begon met avondlessen lederbewerking, als hobby. Plots wilde iedereen mijn handtassen kopen.

- Lies Mertens, founder van het handtassenmerk ‘Lies Mertens’

FFF’kes tussendoor

  • Financiën

“Ik heb veel geluk gehad om al van bij het begin een investeerder te hebben, want zonder zou het niet gelukt zijn. De berekening van de kosten die ik gemaakt had in het begin bleek ruim onvoldoende. Mijn investeerder was dus genoodzaakt nogmaals te investeren. In november zijn we vijf jaar bezig, maar ik zie het nog steeds als een start-up. Bij elke uitgave denk ik nog steeds twee keer na voordat ik akkoord ga, en geld is niet mijn sterkste kant. Wij maken nog steeds geen winst, maar dat is normaal. Je moet dat op lange termijn bekijken. Het is gewoon belangrijk om iedereen op de hoogte te houden, en met iedereen te overleggen over de volgende stap.”

  • Falen

“Er zijn zoveel dingen waaraan je moet denken, het is normaal om soms verkeerde keuzes te maken. Ik kan nu wel zeggen dat die pop-upwinkel in Knokke een slecht idee was, maar op dat moment kon ik dat nog niet. Ik ben heel naïef aan dit avontuur begonnen, wat zich uit op verschillende manieren. De productie verliep in het begin niet altijd van een leien dakje op het vlak van samenwerking met de leerlooierijen. Nu kijk ik daar op terug en denk bij mezelf: ‘Dat was toch echt niet oké, Lies, hoe kon dat nu gebeuren?’ Ik heb nu veel handtassen die ik niet kan verkopen, omwille van die slechte kwaliteit. Toch ben ik blij dat ik die dingen op kleinere schaal heb ondervonden, zodat ik nu slimmer ben en dit niet op grote schaal meemaak, wat desastreuze gevolgen zou kunnen hebben.”

  • Familie

“Ik merkte niet hoe afwezig ik was op sociale gelegenheden. Ik dacht dat het wel meeviel, totdat ik een keertje meeging met vrienden op café. Toen kreeg ik de opmerking: ‘Kijk eens aan, Mertens is van onder haar steen gekropen’. Die zin is me altijd bijgebleven. Mijn vrienden vertellen me ook dat ze wel begrijpen hoe intensief mijn werk kan zijn, maar dat ze me gewoon niet meer zien. Ik wil mijn sociaal leven er niet onder wil laten lijden, want dat is belangrijk voor me. Verhuizen naar Brussel draagt hieraan bij, omdat ik dan duidelijk kan zeggen wanneer ik werk en wanneer niet. Ik heb een goede balans tussen werk en vrienden, maar niet tussen werk, vrienden en tijd voor mezelf nemen. Het is of mijn vrienden zien, of tijd voor mezelf nemen. Alles gaat vaak ten koste van mijn vrienden, en het is eerlijk gezegd echt een puzzel om alles gepland te krijgen.”

Vorig artikel
Volgend artikel